Seul sur Mars : explications et analyses

Le martien commence dans un avenir proche (et non daté). L’astronaute Mark Watney est un botaniste et un ingénieur en mécanique de la mission américaine Ares 3 sur Mars, à la suite de deux missions réussies qui ont été rencontrées dans un premier temps avec une excitation terrestre, puis une grande indifférence. Après quelques jours sur Mars, une tempête de poussière géante perturbe la mission des astronautes et force un avortement. Watney est alors frappé par un éclat de métal, une partie de l’antenne de l’équipage. L’équipage quitte Watney sur Mars, pensant qu’il serait mort après l’incident. Le commandant Lewis, responsable de la mission, le fait avec un cœur lourd, mais pense que c’est le protocole approprié. L’équipage d’Ares 3 tente de maintenir le moral après plusieurs mois de retour sur Terre, tandis que la NASA fait tout son possible pour contrôler les retombées, sur Terre, de la mort supposée de Watney sur la planète rouge.

 

Environ un jour plus tard, cependant, Watney reprend conscience, seul sur Mars. Il retourne au Hab (la base des astronautes) et soigne sa blessure, une plaie perforante au ventre. Il fait ensuite le point sur les réserves de nourriture, d’eau et d’air qui restent dans le Tricolore. Il prévoit de rationner sévèrement sa nourriture afin de survivre jusqu’à la prochaine mission Ares, qui se déroulera dans plusieurs années à venir, et atterrira à des milliers de kilomètres de son emplacement actuel. Watney découvre qu’il peut recycler la quasi-totalité de l\’air et de l\’eau qu\’il utilise, supprimant ainsi tous les dangers immédiats qui menacent sa vie (bien qu’il soit désormais entièrement tributaire des systèmes de survie du Hab, conçus pour un court séjour sur la planète).

Mark explore ensuite ses moyens de communication et réalise que l’antenne du satellite de communication est cassée. En parcourant les objets personnels des membres de son équipage, Watney découvre que son seul divertissement est une mine de fichiers multimédias des années 1970, stockés sur le disque dur du commandant Lewis. Watney déteste le disco, et cela devient une blague récurrente tout au long du roman.

De retour sur Terre, Mindy Park, un employé de la NASA, découvre que Watney est toujours en vie en examinant des images satellite du site de la mission. Sanders, chef de la NASA, et Kapoor, responsable du programme Mars, consultent Montrose, directeur des relations publiques, et Henderson, le chef immédiat de l’équipage de l’Ares 3. Henderson recommande à la NASA d’informer l’équipage de l’Ares 3, qui est retourné sur Terre à bord du Hermes, que Watney est toujours en vie. Mais Kapoor et Sanders estiment que cette information ne les bouleversera pas et que l’équipage doit encore mener à bien une mission assez complexe pour revenir en toute sécurité sur Terre. La NASA informe les médias que Watney est en vie, déclenchant une tempête de feu autour du monde et suscitant un soutien considérable de la part de Watney. Une couverture médiatique sans faille s’ensuit, y compris une émission sur CNN intitulée “Mark Watney Report”, et la NASA demande un budget considérablement plus important au gouvernement américain, afin de consacrer des ressources à ramener Mark à la maison.

La NASA tente de trouver un plan de sauvetage efficace en pensant d’abord pouvoir envoyer des vivres provisoires à Watney, puis le ramasser sur le site projeté d’Ares 4 (appelé cratère de Schiaparelli) avec un nouvel équipage, dans plusieurs années. Avec les fournitures qu\’ils auront envoyées, ils pourront compléter les produits alimentaires de Watney, composés principalement de pommes de terre que Watney est capable de cultiver intelligemment, en utilisant les graines de la NASA et ses solides compétences botaniques.
La NASA surveille Mark via des images satellites mises à jour à partir de la surface martienne. Watney peut leur laisser des messages utilisant des roches et du code Morse, mais la NASA ne peut pas lui parler. Ils le regardent alors qu’il part dans le rover et récupère une vieille sonde sans pilote appelée Pathfinder, qu\’il ramène au Hab et qu’il utilise pour communiquer avec la NASA; le Pathfinder devient son “modem” et sa “radio”.

Pendant une courte période, il semble que la survie et le sauvetage de Mark se dérouleront sans heurts. Mais ensuite, un sas menant au Hab se brise et Watney est projeté de la structure. Bien qu’il soit physiquement indemne, une grande partie de son stock de pommes de terre est endommagé, de même que sa capacité à faire pousser de futures cultures. La NASA calcule que Watney ne survivra pas avant l’arrivée de la mission Ares 4, en raison de l’insuffisance de ses stocks, et décide donc d’envoyer une mission de remplacement plus rapide, appelée Iris, pour le relever dans l’intervalle. Mais la NASA se précipite sur le lancement, en raison de la grande distance entre Terre et Mars, et la fusée explose peu après le décollage. Les perspectives de sauvetage de Watney ont maintenant, au fil des mois, empiré.
Heureusement, l’agence spatiale chinoise peut fournir une fusée de remplacement. Et un chercheur de la NASA nommé Purnell a mis au point une “manœuvre”, en secret, qui permettra à la nourriture d’atteindre Watney beaucoup plus rapidement. Ce plan implique que les équipiers de Watney Ares 3 se retournent et le récupèrent de l’espace après l’avoir lancé sur la surface de Mars. Sanders bloque immédiatement l’idée, craignant que ce soit trop dangereux, mais Henderson divulgue le plan à l’équipage de l’Ares 3, qui découplera le contrôle de son véhicule par la NASA et entamera le processus de sauvegarde de Watney, auquel cas la NASA n’aura pas le choix. mais pour soutenir publiquement la manœuvre de Purnell.
Après un malheureux accident avec une perceuse, Watney surcharge les circuits du Pathfinder. Ses communications avec la NASA sont donc interrompues, mais pas avant qu’il n’apprenne que l’équipage d’Ares 3 revient le chercher. Watney a suffisamment d’informations pour se rendre à Schiaparelli par lui-même, utilisant ses connaissances de la topographie martienne et ses compétences d’ingénieur pour modifier deux rovers afin qu’ils effectuent le long trajet. Watney commence la route vers le cratère et parvient à éviter une tempête de poussière et à survivre à une chute dans son véhicule. Il atteint le cratère et la Ares 4 MAV – la fusée qui le lancera dans l’espace, où il pourra faire un petit “saut” vers le vaisseau spatial Hermes.

Watney modifie avec succès le MAV Ares 4 et la NASA coordonne son lancement. Bien que Watney ait réussi à retirer une bonne partie de l’engin, le rendant plus léger, le MAV dévie de son cap, ce qui incite l’Hermès à ajuster son emplacement pour le rencontrer à Watney. Lewis et son équipe font justement cela, et Beck, l’un des coéquipiers, est capable de sortir Watney du MAV et de l’emmener à Hermes. Watney a eu quelques côtes cassées et les membres de l’équipage disent qu’il sent très mauvais (après avoir pris une douche minime pendant des années). Mais Watney est toujours aussi heureux: il est en sécurité, entouré de son équipe et rentré chez lui.

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